Quelle est la plus ancienne langue du monde ?

Un vieux manuscrit posé sur une surface en bois.
31 juillet 2023

La langue est le fondement de l’interaction humaine et de la civilisation. Cela nous permet d’exprimer nos pensées, nos émotions et de partager des informations.

Cependant, vous êtes-vous déjà demandé quelle est la langue la plus ancienne du monde ? Ou quelle est la langue la plus ancienne encore parlée aujourd’hui ? Ce sont des questions qui intriguent les linguistes, les historiens et les anthropologues depuis des années.

Dans cet article de blog, nous approfondirons les points suivants :

  • Concept de langue la plus ancienne connue, abordant la complexité de la définition de « la plus ancienne » dans le contexte des langues.
  • Regard sur la plus ancienne langue parlée au monde, le processus de reconstruction linguistique et les différents candidats en lice pour ce titre.
  • Exploration de l’histoire des langues anciennes, avec un accent particulier sur la langue sumérienne et l’écriture cunéiforme, les hiéroglyphes égyptiens et le chinois ancien, entre autres.
  • Aperçu des langues proto-indo-européennes et leur importance dans le contexte de la science des langues anciennes.
  • Études de cas sur la langue sumérienne, les hiéroglyphes égyptiens anciens et les origines de la première langue au monde à être écrite.
  • Impact des langues anciennes sur la société moderne, y compris la plus ancienne langue du monde encore parlée aujourd’hui.
  • Aperçu de l’avenir de l’étude des langues anciennes écrites et du rôle que joue la technologie dans ce domaine.

Si la question « Le sanskrit est-il la plus ancienne langue du monde ? » vous intrigue ou si vous voulez savoir quand la première langue est apparue, restez attentifs.

Les réponses vous surprendront peut-être au cours de ce voyage à la découverte de la langue la plus ancienne , de la langue vivante la plus ancienne au monde, et d’une liste exhaustive de langues anciennes.

Et si vous aimez les langues en général, mais que vous n’aimez pas nécessairement quelque chose comme les apprendre, consultez notre traducteur instantané. Avec lui, vous aurez même 108 langues dans votre poche. Mais il s’agit bien entendu de langues vivantes contemporaines !

Passons maintenant au sujet d’aujourd’hui.

Décor abstrait avec des lettres en arrière-plan.

Qu’est-ce qui constitue une langue ?

La langue peut être défini comme un système complexe de communication qui utilise des symboles – parlés, écrits ou signés – pour exprimer des idées, des émotions et des états d’âme.

Elle suit des règles spécifiques de structure et de syntaxe, permettant une interaction significative entre ses locuteurs. Dans notre exploration de la plus ancienne langue parlée au monde, nous approfondirons à la fois les anciennes langues parlées et écrites.

Cahier ouvert avec écriture manuscrite.

L’importance d’étudier les langues anciennes

L’étude des langues anciennes écrites comme la langue sumérienne ou les hiéroglyphes égyptiens ouvre une fenêtre sur le passé. Ces langues, parmi les plus anciennes enregistrées dans l’histoire de l’humanité, sont fondamentales pour comprendre les sociétés dont elles sont issues. De plus, elles sont essentielles pour retracer les racines et l’évolution des langues modernes.

Le vieux livre avec une loupe posée dessus.

Les complexités de la définition de la « plus ancienne »

Lorsqu’il s’agit de déterminer la langue la plus ancienne du monde, nous sommes confrontés à plusieurs défis. Le concept d’« ancienne » peut être interprété de différentes manières. Fait-il référence à la première langue au monde à être parlée ? Ou les premiers documents écrits que nous avons réussi à déchiffrer ? Peut-être considérons-nous la première langue parlée encore utilisée aujourd’hui ?

Voir également :  Pourquoi l'anglais est-il la langue internationale ?

La différence entre les langues parlées et écrites

Une distinction cruciale doit être faite entre les langues parlées et écrites. On pense que les premières langues sont apparues il y a des dizaines de milliers d’années, tandis que les secondes n’existent que depuis environ 5 000 ans. Elles nous ont donné nos premiers témoignages concrets de l’histoire des langues écrites anciennes, mais elles ne représentent qu’une fraction de notre patrimoine linguistique.

Déterminer l’âge d’une langue

Alors, comment déterminer l’âge d’une langue ? Pour les langues écrites, nous pouvons souvent dater leurs premiers documents qui subsistent, répondant ainsi à la question de savoir quelle fut la première langue au monde à être écrite et enregistrée. Par contre, pour les langues parlées, c’est bien plus complexe. Les linguistes utilisent une méthode appelée linguistique comparée, examinant les langues dont nous savons qu’elles sont apparentées et retraçant les mots et les sons pour trouver un ancêtre commun. Plus on remonte loin dans le temps, plus la langue est ancienne.

Un homme des cavernes portant une peau d'animal tient une pierre tranchante et fabrique le premier outil primitif pour chasser les proies animales ou pour manipuler les peaux.

Les premières preuves des langues les plus anciennes parlées dans le monde

Les défis de retracer une langue parlée

Retracer les origines des langues parlées est une tâche ardue. Les langues parlées ne laissent aucune trace physique et ne peuvent être déduites qu’indirectement. Il est donc pratiquement impossible de déterminer avec une certitude absolue quelle est la plus ancienne langue parlée au monde.

Reconstruction linguistique

La reconstruction linguistique nous aide à nous replonger dans le passé. Grâce à cette méthode, les linguistes peuvent retracer les éléments des langues modernes jusqu’à leurs racines, nous donnant ainsi un aperçu des langues qui existaient il y a des milliers d’années. Par exemple, nous pouvons reconstituer des éléments de langues proto-indo-européennes, considérées comme parmi les langues les plus anciennes du monde, et dont sont issues les langues romanes par exemple.

En lice pour le titre de la plus ancienne langue parlée au monde 

Divers candidats ont été proposés pour le titre de la plus ancienne langue parlée connue, notamment :

  • Sumérien : L’une des premières langues dont nous disposons de preuves écrites, l’ancienne langue sumérienne était parlée en Mésopotamie (l’Irak actuel) il y a plus de 4 000 ans.
  • Égyptien : Langue des pharaons, l’égyptien ancien a été parlée pendant des milliers d’années et nous a fourni une richesse d’inscriptions et de textes.
  • Tamoul : Certains linguistes proposent que le tamoul, encore parlé aujourd’hui par des millions de personnes en Inde et au Sri Lanka, pourrait être la plus ancienne langue parlée au monde.

Dans la section suivante, nous plongerons dans le monde fascinant des langues écrites anciennes. Attachez votre ceinture pour un voyage à travers l’écriture cunéiforme, les hiéroglyphes égyptiens et d’autres écritures qui ont façonné le cours de l’histoire de l’humanité.

Argile antique avec des inscriptions.

Premières traces de langues écrites anciennes

Alors que la langue parlée remonte probablement à des dizaines de milliers d’années, l’avènement de l’écriture est un développement beaucoup plus récent dans le grand schéma de l’histoire humaine.

La première langue écrite a marqué une étape importante, offrant un moyen tangible d’enregistrer, de communiquer et de transmettre des connaissances à travers les générations et les régions.

Cette innovation nous a laissé une trace des langues anciennes utilisées dans diverses civilisations.

Déchiffrer les écritures anciennes

Le processus de déchiffrement des écritures anciennes revient à reconstituer un puzzle complexe. La pierre de Rosette, par exemple, a joué un rôle crucial dans la compréhension des hiéroglyphes égyptiens, car elle présentait le même texte dans deux écritures : le grec, qui pouvait être lu, et les hiéroglyphes égyptiens, qui ne le pouvaient pas.

De telles avancées ont permis de percer les secrets des langues écrites anciennes, révélant ainsi des informations précieuses sur notre passé.

Examen des langues écrites les plus anciennes connues

Le voyage dans le passé commence avec certaines des premières langues écrites connues de l’homme, chacune avec ses écritures et ses systèmes uniques.

Voir également :  Quelle est la langue la moins parlée au monde ?

Langue sumérienne (écriture cunéiforme) :

Souvent considérée comme la première langue écrite, la langue sumérienne était documentée à l’aide d’une écriture cunéiforme sur des tablettes en argile. L’écriture, qui a commencé sous forme de pictogrammes, a évolué au fil du temps, nous permettant de jeter un coup d’œil dans le monde des anciens Sumériens.

Hiéroglyphes égyptiens :

Synonymes de la majestueuse civilisation de l’Égypte ancienne, les hiéroglyphes étaient utilisés pour l’écriture formelle, comme les décrets royaux et les textes religieux. La découverte et la traduction de ces anciens hiéroglyphes égyptiens ont mis en lumière une civilisation qui a prospéré pendant des millénaires.

Chinois ancien :

L’écriture en os d’oracle, la plus ancienne forme connue d’écriture chinoise, nous donne un aperçu des pratiques divinatoires de la dynastie Shang et des fondements de la langue chinoise.

Autres langues anciennes :

Il existe également d’autres langues candidates pour le titre de première langue écrite, telles que l’écriture de l’Indus (encore non déchiffrée), le linéaire B (une première forme de grec qui a évolué jusqu’au grec moderne) et le sanskrit ancien.

Études de cas sur les langues anciennes

Table rupestre sumérienne ancienne.

Langues sumériennes anciennes : un aperçu de la Mésopotamie antique

Le sumérien, retranscris en écriture cunéiforme, est l’une des premières langues écrites connues. Originaire de Mésopotamie, dans le sud de l’Irak actuel, vers 3 200 avant notre ère, il nous offre un aperçu fascinant de l’une des premières civilisations de l’humanité.

  1. Caractéristiques : Le sumérien est une langue isolée, ce qui signifie qu’il n’appartient à aucune famille de langues connue. Sa structure est agglutinante, où des mots ou des morphèmes sont réunis pour exprimer des idées complexes.
  2. Importance : Les Sumériens utilisaient leur langue pour documenter les lois, les transactions commerciales et même la littérature, y compris l’Épopée de Gilgamesh, l’une des plus anciennes œuvres littéraires connues.
  3. Déchiffrement : Le déchiffrement du sumérien a commencé au XIXe siècle et a été rendu possible grâce à des inscriptions multilingues, notamment celles en akkadien, une langue ultérieure de la Mésopotamie qui utilisait également l’écriture cunéiforme.

Détail de hiéroglyphes égyptiens à Louxor.

Hiéroglyphes égyptiens : la langue officielle des pharaons

Les anciens Égyptiens ont utilisé les hiéroglyphes pendant plus de 3 000 ans, ce qui en fait l’un des systèmes d’écriture les plus anciens de l’histoire de l’humanité.

  1. Caractéristiques : Les hiéroglyphes égyptiens contiennent un mélange d’éléments logographiques, syllabiques et alphabétiques. Ils étaient principalement utilisés pour les inscriptions sur des monuments et les textes religieux.
  2. Rôle dans la société : Les hiéroglyphes faisaient partie intégrante de la vie bureaucratique, religieuse et intellectuelle de l’Égypte ancienne. On les retrouve partout, des structures monumentales aux papyrus contenant de la littérature et des textes scientifiques.
  3. Déchiffrement : La pierre de Rosette, découverte en 1799, contenait le même texte écrit en langue grecque, ainsi qu’en démotique et en hiéroglyphes, ouvrant la voie au déchiffrement des hiéroglyphes égyptiens antiques par Jean-François Champollion en 1822.

Ancien livre de médecine de la dynastie Qing.

Chinois ancien : les prémices du chinois moderne

Le chinois est l’un des systèmes d’écriture les plus anciens au monde, les premières formes remontant à la dynastie Shang (environ 1250-1046 avant notre ère).

  1. Développement : L’écriture chinoise ancienne, connue sous le nom d’écriture sur os d’oracle, a évolué au fil des millénaires pour devenir le système complexe de caractères utilisé aujourd’hui.
  2. Usage : L’écriture sur os d’oracle était principalement utilisée à des fins de divination, avec des inscriptions faites sur des carapaces de tortues et des os d’animaux. Ces inscriptions fournissent des informations précieuses sur la culture, la religion et la société de la dynastie Shang.
  3. Influence continue : Le chinois ancien a une influence significative sur la langue chinoise moderne. La structure et certains caractères sont restés étonnamment cohérents, faisant du chinois l’une des langues les plus anciennes du monde encore en usage actif.

Sanskrit du temple de Lolei.

L’impact et l’influence des langues anciennes sur la société moderne

Langues anciennes : un héritage dans les temps modernes

Les langues anciennes peuvent sembler appartenir à un monde révolu depuis longtemps, mais leur héritage continue de résonner dans la société moderne. Qu’il s’agisse d’une influence sur les langues contemporaines ou d’une contribution à notre compréhension des civilisations anciennes, leur impact est à la fois profond et omniprésent.

Voir également :  Quelle est la langue la plus facile à apprendre au monde ?

La portée des langues anciennes

  1. L’anglais et ses racines anciennes : De nombreux mots anglais ont des racines dans des langues anciennes. Par exemple, le mot « mother » remonte au mot proto-indo-européen « *méh₂tēr ». C’est aussi aujourd’hui la langue la plus parlée dans le monde.
  2. L’influence du sumérien : Bien que le sumérien lui-même n’ait aucun descendant subsistant connu, il a influencé l’akkadien et, à travers lui, d’autres langues sémitiques telles que la langue arabe et l’hébreu. Certains mots sumériens ont également été empruntés par d’autres langues de la région. Pourtant, il est aujourd’hui considéré comme une langue morte (faisant partie des langues éteintes par opposition à une langue vivante).
  3. L’héritage des hiéroglyphes égyptiens : La langue égyptienne ancienne a influencé le copte, qui est encore utilisé comme langue liturgique dans l’Église copte orthodoxe. Le déchiffrement des hiéroglyphes a également ouvert la voie à une meilleure compréhension de l’histoire et de la culture égyptiennes.
  4. Sanskrit durable : Le sanskrit, l’une des plus anciennes langues indo-européennes, a considérablement influencé de nombreuses langues modernes d’Asie du Sud. C’est également la source de nombreux termes utilisés dans le yoga, la méditation et d’autres pratiques spirituelles, c’est pourquoi il est considéré comme une langue sacrée.
  5. Le chinois à travers les âges : Le chinois, en tant que l’un des systèmes d’écriture les plus anciens utilisés continuellement, a considérablement façonné la culture de l’Asie de l’Est. Des variantes des caractères chinois mandarin sont également utilisées dans les écritures japonaises, coréennes et vietnamiennes.

La langue la plus ancienne encore parlée aujourd’hui

Parmi les langues anciennes, quelques-unes ont survécu et continuent d’être parlées sous une forme ou une autre. Par exemple, l’hébreu moderne, bien qu’il soit tombé en désuétude pendant de nombreux siècles, a été relancé avec succès aux XIXe et XXe siècles et est aujourd’hui la langue maternelle des israëliens.

La langue tamoule et le chinois prétendent également être parmi les langues les plus anciennes du monde encore parlées aujourd’hui. La langue tamoule, principalement parlée dans le sud de l’Inde et au Sri Lanka, possède une première trace écrite remontant à plus de deux mille ans. Le chinois, quant à lui, bénéficie d’une continuité de documents écrits et d’un usage oral soutenu remontant à la dynastie Shang.

Inscription en grec sur un rocher à Delphes (Grèce antique).

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En résumé :

Dans notre exploration des langues les plus anciennes du monde, nous avons plongé en profondeur dans le domaine des formes de communication parlées et écrites. Nous avons commencé par décrire les défis liés à la recherche de la première langue parlée et avons discuté de la concurrence en termes d’antériorité entre le sumérien, l’égyptien, le tamoul, le chinois et le sanskrit. L’accent a été ensuite mis sur les langues écrites, où nous avons vu les origines du cunéiforme sumérien, des hiéroglyphes égyptiens et de l’écriture chinoise ancienne. À travers des études de cas, nous avons approfondi les caractéristiques de ces langues anciennes, leur déchiffrement et leur influence notable sur les langues modernes. Cet article de blog souligne enfin la nécessité de poursuivre l’étude et la préservation de ces langues à l’ère numérique, en insistant sur leur rôle primordial dans l’histoire de l’humanité et sur l’évolution fascinante de la communication humaine.

Q & R :

Quels sont les défis liés à la recherche de la première langue parlée ?

La première langue parlée n’a laissé aucune trace physique, rendant difficile la recherche de ses origines et de son évolution. La reconstitution linguistique est donc un outil essentiel pour appréhender les premières langues parlées.

Quelles sont les langues écrites les plus anciennes connues et comment ont-elles été déchiffrées ?

Les langues écrites les plus anciennes comprennent le sumérien, les hiéroglyphes égyptiens et les premières formes de chinois. Le déchiffrement s’est appuyé sur des inscriptions multilingues, comme la pierre de Rosette, ou des langues ultérieures utilisant des écritures similaires.

Comment les langues anciennes influencent-elles la société moderne ?

Les langues anciennes influencent la société moderne par leurs racines dans de nombreux mots actuels et par leur contribution à notre compréhension des civilisations anciennes. Des langues comme le hébreu, le tamoul et le chinois, qui continuent d’être parlées aujourd’hui, témoignent de leur héritage durable.

Voir également :

Robert Faber

Robert est un grand voyageur et un adepte des nouvelles technologies. Il sait bien cuisiner, mais n'a jamais assez de temps pour le faire et se plaint souvent lors des repas. C'est également un sportif assidu.

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